Construtora da Marinha dos EUA acusada de falsificar testes de submarinos nucleares

O submarino de ataque da classe Virginia USS Texas na Base Conjunta de Pearl Harbor-Hickam em 2010. (Ronald Gutridge / Navy)

Um delator acusou o maior construtor de navios do país de ignorar os requisitos de teste e certificação da Marinha, supostamente colocando em risco a vida dos marinheiros ao reduzir as capacidades furtivas dos submarinos nucleares dos EUA.


O delator, um engenheiro chamado Ari Lawrence, ocupou um cargo sênior na divisão submarina da Huntington Ingalls, a Newport News Shipbuilding, até outubro de 2017. Lawrence não solicitou o anonimato e fez suas alegações em uma queixa publicamente disponível sob a Lei Federal de Reivindicações Falsas.

A queixa acusa seu ex-empregador de designar indivíduos não qualificados para instalar um importante revestimento no casco, projetado para proteger do sonar os submarinos nucleares  da classe Virginia da Marinha do EUA, e de falsificar registros para encobrir seus erros.

Também na semana passada, em um incidente aparentemente não relacionado, um soldador submarino da mesma empresa se declarou culpado de falsificar registros de inspeção. Esse funcionário foi demitido em 2016, quando o assunto foi denunciado às autoridades. Ele enfrenta no máximo cinco anos de prisão.

Ambos os casos mostram os desafios que a Marinha enfrenta ao trabalhar com fabricantes quem tem fins lucrativos em mente para construir armamentos complexos. Eles também ilustram como a indústria de defesa mais bem financiada do planeta ainda pode oferecer um produto imperfeito, às vezes degradando a prontidão dos militares dos EUA para a guerra.

Em uma carta enviada recentemente à empresa construtora de navios, a presidente da Newport News Shipbuilding, Jennifer Boykin, advertiu os funcionários a realizarem seu trabalho de maneira ética, observando que os incidentes haviam questionado a integridade da empresa.

“Não podemos e não toleraremos um lapso de ética e integridade na Newport News Shipbuilding. Ponto final”, escreveu Boykin.

Em sua primeira declaração à imprensa sobre o assunto, o delator expressou admiração pelos construtores navais da empresa, a quem chamou de "verdadeiros artesãos" que "não querem nada além de construir os melhores navios do mundo".

Lawrence acrescentou, no entanto, que achava que a empresa impossibilitava que ele fizesse seu trabalho com responsabilidade.

"Eu não podia, em sã consciência, sentar e assistir, fazer parte ou fornecer minha assinatura ao aceitar trabalhos que claramente não atendiam aos requisitos e padrões contratuais", disse Lawrence ao The Washington Post por e-mail enviado por seus advogados. "Não pude aceitar a instalação de materiais que considerava defeituosos em submarinos que levavam o bom nome da empresa."

Um porta-voz da Huntington Ingalls disse que a empresa pretende "se defender vigorosamente", acrescentando que cooperou totalmente com uma investigação federal anterior. O Departamento de Justiça, que não quis comentar sobre este relatório, decidiu não levar o caso adiante.

O porta-voz da Marinha Danny Hernandez se recusou a comentar os processos em andamento, mas enfatizou que o problema do revestimento do casco "não representa uma preocupação de segurança para a tripulação ou o submarino."


Na quinta-feira, um tribunal registrou a queixa e pediu a apresentação de uma nova até 15 de outubro, embora o caso não tenha sido julgado improcedente. Um delator que instaurar uma ação em nome do governo dos EUA sob a Lei de Reivindicações Falsas pode ser recompensado financeiramente se for bem-sucedido.

Um advogado que representa Lawrence prometeu avançar com o caso.

"Ari Lawrence é um jovem de muita coragem", disse Jamie Shoemaker, um advogado que o representa. "Pretendemos representar seus interesses e os dos Estados Unidos de forma agressiva".

Os submarinos de “ataque rápido” da classe Virgínia são construídos para patrulhar silenciosamente águas hostis por meses, procurar e destruir navios inimigos ou lançar mísseis de cruzeiro contra alvos terrestres. Um deles teria sido usado para lançar um míssil Tomahawk contra instalações químicas na Síria no ano passado.

Custando cerca de US$ 2,8 bilhões cada, eles estão entre os ativos mais caros do arsenal militar dos EUA. O plano de construção naval de cinco anos da Marinha exige que mais 11 sejam construídos até 2024. A Marinha está atrasada nas negociações para os próximos 10 submarinos e está pedindo ao Congresso um aumento substancial no financiamento.

A capacidade de operar silenciosamente sob a superfície do oceano serve como propaganda para o programa da classe Virginia. O revestimento externo do casco deve absorver as ondas sonoras enviadas pelos detectores de sonar do inimigo, permitindo que os submarinos operem despercebidos.

Mas a Marinha enfrenta um problema recorrente no qual o grandes partes do revestimento se desprende durante longas missões, já que o adesivo que o liga ao casco é atingido pelas duras condições submarinas.

"O ambiente submarino é um lugar muito difícil para adesivos e revestimentos", disse Craig Hooper, consultor de defesa que estudou a questão, acrescentando que a Marinha "deve esforçar-se para garantir que as melhores práticas sejam usadas".

Especialistas em submarinos contatados pelo The Post disseram que o problema do revestimento provavelmente não colocaria em risco a vida dos marinheiros nas circunstâncias atuais, já que eles não estão travando uma guerra ativa contra uma marinha estrangeira.


Mas há uma preocupação de que o problema do revestimento do casco possa tornar os submarinos impróprios para missões nas quais a furtividade é importante, possivelmente degradando a disponibilidade da Marinha para a guerra. O Departamento de Defesa do presidente Trump enfatizou o combate ao terrorismo em favor de competir com a Rússia e a China pelo domínio militar, algo que elevou o perfil de ativos da Marinha, como o submarino da classe da Virgínia.

Em sua denúncia, Lawrence e seus advogados argumentaram que a degradação do revestimento do casco colocou em risco a vida dos marinheiros norte-americanos.

"A falha desse material externo de absorção de som compromete a segurança dos submarinos e facilita a detecção por aqueles que tentariam prejudicar os Estados Unidos, pondo em risco a tripulação e a segurança nacional", alegou a queixa.

A queixa de Lawrence mostra a imagem de um fabricante que ignorou os requisitos da Marinha para ficar com mais dinheiro dos impostos do contribuinte e depois enganou o governo para encobrir seu próprio trabalho de má qualidade.

A denúncia acusa “certos grupos dentro da organização Huntington Ingalls” de tentar instalar eles mesmos uma parte importante do revestimento do casco, em vez de contratar o trabalho de outra empresa por meio de uma licitação.

Segundo a denúncia, Lawrence descobriu que os departamentos responsáveis ​​pela aplicação do revestimento não possuíam as certificações técnicas necessárias para fazê-lo.

Lawrence alegou ainda que a empresa ignorou as objeções levantadas pelo departamento de garantia de qualidade do estaleiro e "exerceu pressão sobre os funcionários para certificar e aceitar indevidamente o trabalho realizado".

De acordo com um advogado que representa Lawrence, ele foi demitido em outubro de 2017 logo após levantar preocupações. Mais tarde, ele levou a questão ao Departamento de Justiça, que investigou suas alegações. Um porta-voz da Huntington Ingalls não respondeu a perguntas específicas sobre se a empresa havia demitido Lawrence ou pressionado funcionários a falsificar registros.

A carta de Boykin aos construtores de navios na sexta-feira instou os construtores de navios da empresa a assumir a responsabilidade por suas ações.

"Acredito firmemente que aprendemos mais com nossas falhas do que com nossos sucessos, e os erros são uma parte natural da vida", escreveu Boykin. “Tomar responsabilidade deles é como aprendemos, crescemos e mudamos. Há uma grande diferença, no entanto, entre cometer um erro sem querer e escolher deliberadamente fazer algo que está errado.”

Traduzido por Pacto de Varsóvia.

8 de outubro de 2019 às 16h59 GMT-3 The Washington Post

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