O dia em que um B-52 em chamas quase causou uma catástrofe nuclear pior que Chernobyl

O dia em que um B-52 em chamas quase causou uma catástrofe nuclear pior que Chernobyl

Uma simples mudança na direção do vento teria destruído as armas nucleares no seu interior, espalhando plutônio radioativo por quilômetros ao redor, ou coisa pior.

Quase quatro décadas atrás, um bombardeiro B-52H da Força Aérea dos EUA, armado com oito mísseis de curto alcance AGM-69A com ogivas nucleares e quatro bombas nucleares de gravidade B28, queimou durante horas na Base da Força Aérea de Grand Forks, em Dakota do Norte. Anos mais tarde, apesar das garantias anteriores de que o risco de um acidente nuclear havia sido baixo, o diretor do Laboratório Nacional Lawrence Livermore, um importante centro de pesquisa e desenvolvimento de armas nucleares dos EUA, testemunhou que o incidente havia chegado muito perto de ser "pior do que Chernobyl."

O bombardeiro e sua tripulação de seis pessoas, designados para a 319ª Ala de Bombardeiros, estavam estacionados em estado de alerta em Grand Forks na noite de 15 de setembro de 1980. O motor número cinco da aeronave explodiu em chamas durante seu acionamento por volta das 9:00:00 na hora local. A tripulação imediatamente evacuou a aeronave e os bombeiros finalmente enfrentaram o incêndio por três horas antes de controlá-lo.


Os ventos estavam fortes naquela noite, soprando para o sudoeste com rajadas registrando entre 42 e 56 km/h. As rajadas de ar mantinham o enorme cone de chamas do motor incendiado à frente da aeronave. No final, três bombeiros sofreram ferimentos leves e outro, junto com um membro da tripulação do bombardeiro, receberam tratamento por inalação de fumaça após o acidente.

Uma investigação subsequente constatou que o pessoal de manutenção havia remontado incorretamente um filtro de combustível, existente no sistema de combustível da aeronave, para capturar qualquer partícula antes de entrar no motor, o que poderia danificá-lo. O resultado foi combustível adicional entrando no motor, levando ao incêndio. A natureza do vazamento de combustível contribuiu para a dificuldade de apagar o fogo, pois o tanque número três das asas do bombardeiro totalmente abastecido continuava alimentando as chamas.

Uma das poucas fotos disponíveis do acidente. Mesmo nesta imagem de baixa resolução, a intensidade e a direção das chamas ventiladas pelo vento são claramente visíveis.
Uma das poucas fotos disponíveis do acidente. Mesmo nesta imagem de baixa resolução, a intensidade e a direção das chamas ventiladas pelo vento são claramente visíveis.

Entre 1969 e 1991, a Força Aérea manteve um número constante de bombardeiros B-52 armados com bombas nucleares em alerta o tempo todo, para tentar garantir que eles pudessem decolar rapidamente e escapar de qualquer potencial primeiro ataque em suas bases operacionais e então estarem disponíveis para retaliar. Essa postura de alerta no solo substituíra uma política anterior de manter uma força de bombardeiros armados com bombas nucleares o tempo todo, conhecida como Operation Chrome Dome, que operou de 1960 a 1968.

A carga do bombardeiro era padrão para a época e os dois tipos diferentes de armas serviriam a propósitos complementares durante qualquer missão real. Na década de 1960, já estava cada vez mais claro que os B-52 teriam problemas para penetrar em densas defesas aéreas hostis, como as da União Soviética, para atingir seus alvos.

A partir de 1972, os bombardeiros começaram a carregar os mísseis de ataque de curto alcance AGM-69A ou SRAMs, com planos de dispará-los em locais de defesa aérea inimigos ao longo da rota para seus objetivos principais. Cada um deles carregava uma ogiva termonuclear W69, com um rendimento estimado entre 170 e 200 quilotons. A aeronave lançaria em seus alvos principais bombas nucleares tradicionais de gravidade, como as B28, cujas variantes estimavam rendimentos de até 1,45 megatons.

SRAMs AGM-69A em um lançador rotativo, na parte traseira, e bombas B28, na frente, dentro do compartimento de bombas do B-52.
SRAMs AGM-69A em um lançador rotativo, na parte traseira, e bombas B28, na frente, dentro do compartimento de bombas do B-52.

No momento do acidente, a Força Aérea informou ao público que havia pouco perigo de as SRAMs ou as bombas B28 detonarem em uma explosão termonuclear. Sem mortes ou ferimentos graves e os danos amplamente limitados ao próprio bombardeiro, o incidente foi rapidamente esquecido pelo público.

"Houve milhares de acidentes envolvendo armas nucleares nos EUA. Na maioria dos casos, podemos agradecer as boas decisões de engenharia ou de pessoas inteligentes por impedir que as coisas se tornassem catastróficas", disse Stephen Schwartz ao The War Zone, um membro não residente do Boletim dos Cientistas Atômicos e especialista em Programas americanos de armas nucleares.

"No caso do incêndio B-52 de setembro de 1980 na Base Aérea de Grand Forks, foi a pura sorte que impediu um incêndio no motor de causar um desastre total".

Em 1988, o Dr. Roger Batzel, então diretor do Laboratório Nacional Lawrence Livermore, ou LLNL, na Califórnia, testemunhou perante o Subcomitê de Orçamento do Senado sobre Defesa em uma sessão fechada. Uma transcrição redigida foi posteriormente disponibilizada ao público.

O então diretor de laboratório nacional Lawrence Livermore, Dr. Roger Batzel, aperta a mão com o então vice-presidente Nelson Rockefeller em 1977. Físico nuclear e "pai da bomba de hidrogênio" Dr. Edward Teller fica entre eles.
O então diretor de laboratório nacional Lawrence Livermore, Dr. Roger Batzel, aperta a mão com o então vice-presidente Nelson Rockefeller em 1977. Físico nuclear e "pai da bomba de hidrogênio" Dr. Edward Teller fica entre eles.

"Você está falando de algo que em um aspecto poderia ser provavelmente pior que Chernobyl", disse Batzel aos membros do subcomitê . Dois anos antes, uma explosão e um subsequente colapso na usina nuclear de Chernobyl, na então Ucrânia soviética, levaram ao que os especialistas ainda consideram o pior desastre nuclear da história da humanidade. O escopo e a escala completos desse incidente, objeto de uma minissérie recente e imensamente popular da HBO, não se tornariam de conhecimento público por muitos anos depois que o diretor do LLNL fizesse a comparação em suas observações aos legisladores americanos. Uma zona de exclusão permanece na atual Ucrânia em torno da fábrica.

"Você sabe disso através de testes?" Dennis DeConcini, então senador democrata do Arizona, perguntou a Batzel. "Sim, senhor", respondeu Batzel.

Batzel informou ao subcomitê que se o vento estivesse soprando em quase qualquer outra direção, o fogo intenso provavelmente incineraria a aeronave e as armas dentro de seus compartimentos de bombas. A tripulação do avião provavelmente também não teria sobrevivido. Foi exatamente o que aconteceu em janeiro de 1983, quando outro incêndio destruiu completamente um bombardeiro B-52G em Grand Forks, matando cinco tripulantes. Felizmente, o avião não estava carregando armas nucleares na época.

As consequências do incêndio do B-52 em 1983 em Grand Forks.
As consequências do incêndio do B-52 em 1983 em Grand Forks.

Se isso tivesse acontecido no acidente de 1980, os motores de foguete das SRAMs, bem como os explosivos convencionais dentro de suas ogivas W69, usados ​​para iniciar a reação termonuclear, provavelmente teriam explodido. Embora isso possa não ter desencadeado uma explosão nuclear, teria lançado uma nuvem altamente radioativa de plutônio no ar, cobrindo facilmente uma área de 100 quilômetros quadrados, que incluiria partes de Dakota do Norte e Minnesota.

Cerca de 70.000 pessoas que vivem a 30 quilômetros de Grand Forks poderiam ter sido expostas a altas doses de radiação. Dependendo das circunstâncias exatas e dos padrões climáticos, o material radioativo poderia ter sido espalhado ainda mais nas comunidades do sudoeste. O material nuclear também teria contaminado o solo e potencialmente entrado no abastecimento de água, causando impactos ambientais adicionais a longo prazo.

Com a taxa de decaimento do plutônio das armas nucleares nos B-52, as áreas afetadas sofreriam níveis elevados de radiação por dezenas de milhares de anos e seria necessário um extenso esforço de limpeza e descarte para torná-las habitáveis novamente. Uma zona de exclusão, como a de Chernobyl, poderia ter sido necessária para isolar os locais mais afetados.

"Você tem plutônio sobre o solo e sob o solo, e ele precisa ser limpo", disse Batzel. "Eu não gostaria de ter nenhum dos dois."

SRAMs inertes para fins de treinamento no solo.
SRAMs inertes para fins de treinamento no solo.

As preocupações com os riscos de segurança associados às SRAMs e suas ogivas W69 eram conhecidas desde 1974. Altos funcionários da empresa nuclear dos Estados Unidos haviam avisado que as ogivas, em particular, haviam sido construídas com requisitos de segurança relativamente frouxos e não possuíam resistência ao fogo e a explosão, características que se tornaram cada vez mais comuns nas armas nucleares dos EUA ao longo dos anos. Os testes também questionaram a segurança dos motores de foguete em condições semelhantes.


As autoridades militares dos EUA rejeitaram essas preocupações em várias ocasiões por funcionários do Departamento de Energia, incluindo Batzel e o almirante aposentado da Marinha dos EUA James Watkins, que se tornara secretário de Energia do presidente George HW Bush em 1989. Outra rodada de audiências no Senado em 1990, além da divulgação pública do testemunho de Batzel, pressionou o então secretário de Defesa Dick Cheney a finalmente convocar uma reunião com Watkins, então presidente do Estado-Maior Conjunto do Exército dos EUA, general Colin Powell, e altos oficiais da Força Aérea.

Essa reunião ocorreu em 26 de maio de 1990. Cheney ordenou que todos os SRAMs fossem removidos dos B-52 estacionados em alerta e colocados em armazenamento seguro até 9 de junho. O presidente Bush encerrou inteiramente a política de manter os bombardeiros em estado de alerta em 1991.

Os Estados Unidos começaram a remover para sempre as armas de seu estoque nuclear  em 1992. A Administração Nacional de Segurança Nuclear (NNDA), parte do Departamento de Energia, concluiu um processo inicial de desmantelamento em todos os W69s em 1999, mas não terminou completamente desmontar seus componentes até 2016.

Um infográfico oficial mostrando a história da construção da ogiva W69 e subsequente desmantelamento.
Um infográfico oficial mostrando a história da construção da ogiva W69 e subsequente desmantelamento. 

No entanto, as SRAMs não foram o único risco durante o acidente em Grand Forks em 1980. "Pior ainda - e não mencionado por Batzel - foi uma falha significava no projeto da bomba B28 que, se expostos a calor prolongado, dois fios muito próximos ao revestimento poderiam causar um curto-circuito, armar a bomba, desencadear uma detonação acidental do HE [altamente explosiva] ao redor do núcleo e desencadear uma explosão nuclear ", escreveu Schwartz no Twitter sobre o aniversário mais recente do acidente.

As B28 permaneceram em serviço até 1991. Embora o processo de desmantelamento dessas armas tenha começado pouco tempo depois, não está claro se a NNSA terminou de destruí-las completamente.

Usando o NUKEMAP, um mapa interativo que o historiador de armas nucleares Alex Wellerstein, professor do Instituto de Tecnologia Stevens em Nova Jersey, criou pela primeira vez em 2012, podemos ter uma noção do possível dano imediato se uma ou mais B28 tivessem explodido àquela noite de setembro quase 40 anos atrás. Modelando com base em uma única detonação de superfície de 1,45 megaton, a bola de fogo poderia ter tocado tudo dentro de dois quilômetros da base. A onda de choque imediata, suficiente para danificar severamente ou mesmo destruir estruturas de concreto pesadamente construídas, teria atingido qualquer coisa a menos de dois quilômetros e meio de onde a bomba estava.

A radiação térmica poderia ter causado ferimentos graves a qualquer pessoa dentro de um círculo de 26 quilômetros de largura em torno do ponto zero. Sem falar sobre os efeitos da chuva radioativa resultante e como ela poderia viajar com o vento. As projeções da NUKEMAP, baseadas em condições climáticas mais recentes, sugerem que a propagação da radiação teria viajado mais de 400 milhas a nordeste, para Minnesota e Canadá.

O vento do sudoeste de 1980 teria empurrado essa nuvem em outra direção, pelo menos inicialmente, potencialmente cobrindo uma ampla faixa de terras agrícolas predominantemente rurais no norte e Dakota do Sul, potencialmente contaminando o rio Missouri e inúmeras fazendas. Isso poderia ter produzido impactos de maior alcance a longo prazo. Independentemente disso, no total mais de 60.000 pessoas poderiam ter morrido instantaneamente ou em poucos dias devido a queimaduras ou radiação, com um número incontável de mortes subsequentes, ferimentos e doenças de longo prazo resultantes da explosão.

O potencial escopo dos efeitos de uma única detonação nuclear de 1,45 megaton em Grand Forks. O círculo interno amarelo representa a bola de fogo, enquanto o círculo vermelho é a área de maior dano da onda de choque. A área amarela externa maior é a extensão da radiação térmica da explosão, enquanto o círculo mais externo é a extensão total da onda de choque, momento em que cria apenas danos leves, como estourar janelas.
O potencial escopo dos efeitos de uma única detonação nuclear de 1,45 megaton em Grand Forks. O círculo interno amarelo representa a bola de fogo, enquanto o círculo vermelho é a área de maior dano da onda de choque. A área amarela externa maior é a extensão da radiação térmica da explosão, enquanto o círculo mais externo é a extensão total da onda de choque, momento em que cria apenas danos leves, como estourar janelas.

Uma projeção de precipitação, com base nas condições climáticas mais recentes, de uma única explosão de 1,45 megaton em Grand Forks da NUKEMAP.
Uma projeção de precipitação, com base nas condições climáticas mais recentes, de uma única explosão de 1,45 megaton em Grand Forks da NUKEMAP.

Desnecessário dizer que é aterrador pensar no que poderia ter acontecido se o vento tivesse mudado quando o motor do B-52 queimava durante essas três horas. Também é um lembrete preocupante de que, embora a dissuasão nuclear exija várias unidades da Força Aérea dos EUA, bem como submarinos de mísseis balísticos da Marinha, estejam em um estado elevado de prontidão para usar armas nucleares, se necessário, que isso também acarreta riscos inerentes significativos, mesmo que causados apenas por acidentes relativamente comuns.

Essa realidade tornou-se aparente novamente nas últimas décadas por várias razões, incluindo preocupações com o moral das unidades da Força Aérea encarregadas de missões nucleares, que, por sua vez, levantaram temores sobre se isso aumenta o risco de acidentes. Notavelmente, em 2007, o pessoal da Força Aérea carregou erroneamente seis Mísseis de Cruzeiro Avançados AGM-129, cada um com uma ogiva nuclear de rendimento variável W80-1, com um rendimento máximo estimado em 150 quilotons, em um B-52 na Minot Air Force Base na Dakota do Norte.

O pessoal da Força Aérea dos EUA carrega AGM-129s em um bombardeiro B-52H em 2002.
O pessoal da Força Aérea dos EUA carrega AGM-129s em um bombardeiro B-52H em 2002.

O avião então voou com essas armas a bordo, desconhecidas pela tripulação, para a Base da Força Aérea de Barksdale, na Louisiana. No final, a aeronave foi armada com armas nucleares ativas por um total de 36 horas antes que o pessoal descobrisse o erro e instituísse as devidas precauções de proteção e segurança em Barksdale.

Mais recentemente, houve uma ênfase renovada nas armas nucleares dentro do governo dos EUA e um retorno ao pensamento sobre como elas se encaixam na doutrina militar abrangente dos EUA, incluindo novas discussões sobre como as forças americanas podem empregar e operar em torno delas durante grandes conflitos reais. Isso revigorou os debates sobre responsabilidade e segurança nuclear - basicamente, as bombas só explodem quando você precisar delas e nunca quando não precisar, um princípio que a doutrina nuclear dos Estados Unidos se refere como "sempre/nunca."


Esses temores dificilmente se limitam aos Estados Unidos. A Rússia, em especial, vem avançando no desenvolvimento de vários sistemas novos e controversos de armas nucleares nos últimos anos, muitos dos quais com riscos igualmente únicos associados a eles. Apenas em agosto de 2019, uma explosão durante um teste do que parece ter sido um míssil de cruzeiro nuclear matou pelo menos sete pessoas em um local de testes militares russo. O escopo completo do incidente, incluindo possíveis liberações de radiação na atmosfera, permanece incerto mais de um mês depois.

"Quanto mais armas nucleares temos e quanto mais em alerta ficamos, maior o risco de acidentes. Tivemos muita sorte durante a Guerra Fria que nenhuma arma nuclear explodiu acidentalmente e nenhuma crise ficou completamente fora de controle", disse Schwartz ao The War Zone. "Mas os seres humanos são falíveis, assim como os sistemas que eles projetaram para controlar as armas nucleares. Consequentemente, haverá mais erros, acidentes e crises no futuro".

O incêndio do B-52 em Grand Forks em 1980, ressalta o quão fácil pode ser para um acidente relativamente simples se transformar em uma grande catástrofe nas circunstâncias certas.

Traduzido por Pacto de Varsóvia.

20 DE SETEMBRO DE 2019 The War Zone

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