O MiG-21 pode continuar voando e combatendo por 100 anos

O MiG-21 pode continuar voando e combatendo por 100 anos

Ponto-chave: caças como o MiG-21 foram feitos para durar muito tempo e serem atualizáveis. 


Aviões militares podem ter uma vida útil notoriamente curta, especialmente durante períodos de fermentação tecnológica. A aeronave de elite da Primeira Guerra Mundial poderia se tornar obsoleta em questão de meses. As coisas não eram muito diferentes na Segunda Guerra Mundial. E no início da era dos jatos, frotas inteiras de aeronaves tornaram-se obsoletas à medida que as tecnologias amadureciam. Os caças avançados que combateram nos céus da Coréia tornaram-se sucata apenas alguns anos depois.

Mas alguns projetos resistem ao teste do tempo. O B-52 Stratofortress voou pela primeira vez em 1952 e ainda permanece em serviço hoje. Os novos C-130 continuam a sair da linha de produção, com base em um projeto que se tornou operacional em 1954.

Mas esses são bombardeiros e aviões de transporte; eles não combatem. Os caças enfrentam um problema especial de longevidade, porque precisam competir diretamente com os modelos mais recentes. Assim, pouquíssimos caças tiveram longa vida útil, seja em produção ou em serviço.

O MiG-21 "Fishbed" é uma exceção.

Origens


Os estudos iniciais de aptidão para o MiG-21 começaram em 1953. O sucesso do MiG-15 e MiG-17 sugeriu que os engenheiros aeroespaciais soviéticos pudessem competir com seus colegas ocidentais, e com o MiG-19 os soviéticos tiveram seu primeiro caça supersônico. No entanto, a tecnologia mudou tão rapidamente nas duas primeiras décadas do voo a jato que os caças que haviam dominado a Guerra da Coreia estavam efetivamente obsoletos em meados da década de 1950. Os MiG-15 poderiam separar uma formação de B-29, mas não conseguiam pegar os modernos bombardeiros americanos. Os soviéticos pretendiam que o MiG-21 mudasse isso, além de oferecer uma opção eficaz de superioridade aérea.

Caças MiG-21 afegãos durante a Guerra do Afeganistão entre 1979 e 1989
Caças MiG-21 afegãos durante a Guerra do Afeganistão entre 1979 e 1989

O MiG-21 (eventualmente chamado de “Fishbed” pela OTAN) excederia o Mach 2.0, com um canhão interno e a capacidade de transportar entre dois e seis mísseis (o Fishbed efetivamente precedeu os mísseis em serviço). Como a maioria dos caças, o MiG-21 acabaria por desempenhar um papel de ataque ao solo, no qual ele pode transportar um número limitado de bombas e foguetes. Como em muitos de seus caças, os soviéticos preferiam operar o MiG-21 a partir do controle de solo, eliminando a necessidade de equipamentos de radar volumosos e sofisticados.

No total, a URSS construiria 10.645 Fishbed entre 1959 e 1985. A Índia construiria outros 657 sob um contrato de licenciamento e transferência de tecnologia com Moscou, enquanto a Tchecoslováquia construiu 194 sob licença. Sob circunstâncias complicadas e um tanto duvidosas, a República Popular da China adquiriu aeronaves e documentos técnicos suficientes para fazer a engenharia reversa do MiG-21 no Chengdu J-7/F-7. A China produziu cerca de 2.400 Fishbeds entre 1966 e 2013. Os números combinados tornam o Fishbed de longe a aeronave supersônica mais produzida na história do mundo.


Longevidade


Com o MiG-21, os engenheiros resolveram um conjunto de problemas básicos que as pesquisas futuras não poderiam melhorar substancialmente. Os caças modernos não voam muito mais rápido que o MiG-21, ou manobram muito mais habilmente. Embora eles possuam mais munições e tenham equipamentos eletrônicos mais sofisticados, muitas forças aéreas podem tratá-las como luxos; eles simplesmente querem uma aeronave barata, rápida e de fácil manutenção, capaz de patrulhar o espaço aéreo e ocasionalmente lançar algumas bombas. O Fishbed se encaixa na conta.

MiG-21 da Força Aérea do Egito
MiG-21 da Força Aérea do Egito

Certamente, o Fishbed não teria sido um caça particularmente útil no serviço ocidental. Possui trem de pouso curto, não pode transportar muita munição e não possui espaço para sofisticados equipamentos eletrônicos. A forma do seu cockpit limita a percepção do piloto. No entanto, atendeu adequadamente à necessidade soviética de um caça de interceptação de controle no solo que pudesse voar e lutar pelos campos de batalha da Europa Ocidental, além de desempenhar um papel limitado de interceptador.

Durante a Guerra Fria, os Estados Unidos tomaram posse de várias variantes do MiG-21 (eventualmente adquirindo um esquadrão de J-7 da China). De um modo geral, os pilotos americanos falaram bem do avião, e ele teve um desempenho mais do que adequado em situações de treinamento de agressores. De fato, pilotos americanos altamente treinados provavelmente levaram o MiG-21 mais longe do que a maioria dos pilotos soviéticos poderia ter feito.

Fishbed na guerra


O MiG-21 nunca enfrentou um combate na Frente Central em uma guerra do Pacto da OTAN-Varsóvia, mas certamente teve sua parte na ação.

No Vietnã, os MiG-21 finos como lápis descobriram que podiam tirar proveito das regras americanas de combate usando seu tamanho e velocidade para cortar formações de bombardeiros antes que os caças americanos pudessem identificá-los visualmente e alvejá-los. O tamanho e a capacidade de manobra do Fishbed também lhes permitiram fugir dos primeiros mísseis ar-ar. Após o ataque, os MiG corriam para casa.

Uma exceção a esse padrão ocorreu em 2 de janeiro de 1967, quando um grupo de F-4 Phantom II, sob o comando do lendário piloto Robin Olds, enganou os comandantes do Vietnã do Norte levando-os a um combate desastroso. Os Phantoms abateram sete Fishbeds naquele dia, incluindo um pilotado por Nguyen Van Coc, que sobreviveria ao acidente e acumularia nove abates durante o resto da guerra. Isso marcaria Nguyen como o piloto de Fishbed mais bem-sucedido de todos os tempos, embora vários outros pilotos vietnamitas e sírios também alcançassem uma distinção excelente ao pilotar o MiG-21.

Caça MiG-21 da Força Aérea da Índia na base aérea de Kalaikunda (foto de arquivo)
Caça MiG-21 da Força Aérea da Índia na base aérea de Kalaikunda (foto de arquivo)

O MiG-21 viu um amplo serviço em guerras no Oriente Médio. Os caças-bombardeiros da Força de Defesa Israelense devastaram os Fishbeds egípcios e sírios nos ataques no início da Guerra dos Seis Dias. Fishbeds lutaram contra caças israelenses na Guerra do Atrito, na Guerra do Yom Kippur e na Guerra do Líbano, geralmente sofrendo muito nas mãos de excelentes pilotos israelenses. Em um caso, caças israelenses emboscaram e destruíram vários MiG-21 pilotados por pilotos soviéticos.

O sucesso das aeronaves ocidentais contra o Fishbed no Oriente Médio, bem como em Angola, levou muitos a concluir que os caças soviéticos foram superados por seus colegas ocidentais. No entanto, a questão do treinamento de pilotos dificulta a comparação. O MiG-21 teve desempenho mais adequado em contextos de treinamento de pilotos comparáveis. Por exemplo, os MiG-21 indianos voaram na Guerra Indo-Paquistanesa de 1965 e efetuaram abates na Guerra de 1971 e na Guerra de Kargil. Os Fishbeds também se saíram bem em combate aéreo na Guerra Irã-Iraque.


Atualizações


O número de MiG-21 operacionais começou a declinar no final dos anos 80 e 90, à medida que modelos mais modernos os substituíram no serviço de linha de frente e, após o colapso da União Soviética, levou a uma redução drástica da força russa. Os estados clientes soviéticos também sentiram o aperto e não podiam mais manter suas aeronaves em serviço. No entanto, numerosas forças aéreas continuam a usar o MiG-21 e suas variantes chinesas.

MiG-21 da Força Aérea do Vietnã
MiG-21 da Força Aérea do Vietnã

Atualmente, o MiG-21 serve em dezoito forças aéreas em todo o mundo, incluindo dois membros da OTAN (Romênia  e Croácia). Os Fishbeds voaram em cerca de quarenta outras forças aéreas (a contagem é difícil porque às vezes os países deixaram de existir antes mesmo dos MiG que os serviram) desde 1960. O J/F-7 serve outros treze países e foi aposentado por quatro. China, Rússia e Ucrânia ainda realizam trabalhos de manutenção e atualização em aeronaves existentes. O advento da impressão 3D pode tornar ainda mais fácil para os operadores atuais manterem seus Fishbeds em serviço, pois podem produzir peças de reposição e atualizações no país.

Hoje, poucos dos Fishbeds em serviço têm muita semelhança com o caça que saiu da linha em 1959. Eles carregam armas diferentes e muito mais sofisticadas, incluindo o R-60 AAM, o Magic 2 e o Python III. Isso os torna muito mais letais do que seus primos mais velhos. Além disso, as atualizações de seus componentes eletrônicos melhoraram seus equipamentos de radar e comunicação e tornaram possível o lançamento de munições guiadas com precisão.

O MiG-21 (ou uma variante) permanecerá em serviço em 2059?


A China encerrou a produção no J-7, o que significa que vimos a última variante MiG-21 sair da linha de montagem. A Croácia e a Romênia descartarão seus Fishbeds nos próximos cinco anos. Após uma série de acidentes, a Índia finalmente está aposentando seus MiG-21 (assumindo que ele possa realmente adquirir ou produzir um substituto). Os J-7 chineses foram relegados às funções locais de defesa e treinamento.

Isso dificilmente significa o fim do Fishbed, no entanto. Muitos dos modelos J-7 e F-7 são de safra relativamente recente e podem permanecer em serviço por algum tempo. Bangladesh adquiriu a última dúzia de F-7 em 2013 e não precisará de substituição tão cedo. E muitas forças aéreas simplesmente não precisam de algo muito mais sofisticado ou caro do que um Fishbed. Poderá nunca haver um caça de cem anos (embora o B-52 possa possivelmente atingir esse número antes da aposentadoria final). O MiG-21 alcançará facilmente sessenta, no entanto, e provavelmente setenta, sem suar a camisa. Continua sendo um dos caças icônicos da era supersônica.

Traduzido por Pacto de Varsóvia.

4 de outubro de 2019 The National Interest

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