Foi um general o responsável pela derrota dos EUA no Vietnã?




Ao invés de uma entrada maciça de tropas americanas no Vietnã do Sul ao mesmo tempo, ela começou com uma escalada gradual que se acumulava, um processo aparentemente interminável que irritou o público americano e que no final provou ser ineficaz.

Em 1989, esse escritor teve a oportunidade de entrevistar o general de quatro estrelas William Childs Westmoreland, agora com 86 anos, ex-comandante militar dos EUA no Vietnã do Sul e, na época da entrevista, comandante da reserva do Estado Maior do Exército.

Não apenas eu tinha lido suas memórias apenas alguns dias antes de nossa reunião, mas também servi na Guerra do Vietnã como alistado da 199ª Brigada de Infantaria Leve do Exército dos EUA durante 1966-1967, e, portanto, tinha minha própria perspectiva sobre a luta. Quando o conheci em 1989, o general já era um soldado de elite, piloto, diplomata, guerreiro e confidente de presidentes. Ele ainda era o procônsul imperial da minha juventude.

Westmoreland era o veterano número um no Vietnã cuja esposa, Kitsy, perdeu um irmão morto na guerra, o LTC Frederick Van Deusen. Westmoreland ainda está falando sobre a guerra e participando de marchas comemorativas nos Estados Unidos. Ele disse a um entrevistador anterior que a decisão mais difícil da guerra para ele foi recomendar ao presidente Lyndon Johnson que as forças de combate terrestres dos EUA fossem empregadas no sudeste da Ásia para apoiar os esforços vietnamitas do sul do país em 1965.

“LBJ”, lembrou, “sempre fez o que disse que faria.… Durante seu primeiro ano no cargo, em 1964, passamos de 500 conselheiros para 15.000 militares.… Não gosto [do então secretário de Defesa] Bob McNamara. Ele foi justo comigo ... Na verdade, estávamos operando no desconhecido”, ele disse certa vez à escritora veterana do Vietnã Laura Palmer. Uma década antes, na época da derrota francesa, Westmoreland - na época um oficial do gabinete do general do exército durante a administração Eisenhower - havia discutido se devia ou não enviar tropas americanas para ajudar os paraquedistas da Legião Estrangeira Francesa e as tropas coloniais vietnamitas para derrotar o Viet Minh, os antecessores do Viet Cong.


Westmoreland participou da decisão final em 1954 de não enviar forças americanas. Mais tarde, ele lembrou: “Todas as objeções foram expostas. Se eu não tivesse participado, minhas dúvidas sobre a prudência de comprometer tropas americanas em 1964 talvez não tivessem me ocorrido.”

"Era evidente que os Estados Unidos não cumpriam seu compromisso com os vietnamitas”

No início de 1968, ele disse a Palmer: “O Tet era nossa última chance. A ofensiva do Tet foi uma péssima aposta do inimigo, e eles foram esmagados. Depois dessa derrota, acho que havia uma chance muito boa de trazê-los para a mesa de conferência, mas a opinião pública ficou enojada com uma guerra que se arrastava sem parar. (…) Oponho-me a dizer que foi nesse ponto que a guerra se perdeu. Foi nesse momento que ficou evidente que os Estados Unidos não cumpriam seu compromisso com os vietnamitas.

Jogamos fora todos os nossos trunfos quando finalmente os colocamos na mesa de conferência em Paris. O grande trunfo deles eram os prisioneiros de guerra. Não tínhamos trunfos porque já estávamos retirando nossas tropas. Nós até sancionamos deixar suas tropas permanecerem em solo sul-vietnamita.”

Em 1968, Westmoreland havia retornado do Vietnã para assumir seus novos deveres como Chefe do Estado Maior do Exército, o posto mais alto a que um soldado pode aspirar. Ele renunciou em 1972, após uma carreira militar de 40 anos, que incluiu a artilharia puxada a cavalo até mísseis nucleares. Na década de 1980, ele gastou US$ 60.000 do seu próprio dinheiro para limpar seu nome em um processo controverso contra o canal de TV Columbia Broadcasting System.


William Childs Westmoreland
William Childs Westmoreland

Westmoreland era da Carolina do Sul; seus antepassados ​​lutaram pela Confederação. Seu pai queria que seu filho se tornasse advogado. “Informado e bem lido, ele me incentivou em uma ampla gama de atividades, desde aulas de boxe a tocar flauta”, lembrou o general de quatro estrelas reformado em suas memórias de 1976, A Soldier Reports. O famoso amigo James F. Byrnes (senador da Carolina do Sul, secretário de Estado) o conduziu da famosa escola militar da Carolina do Sul, The Citadel, em direção a West Point. Ele se formou como oficial de artilharia em 1936 e logo serviu em bases militares em todo o país.

Em meados de 1941 o encontraram estacionado em Fort. Bragg, NC, com uma unidade de artilharia da 9ª Divisão de Infantaria. Quando os Estados Unidos entraram em guerra, Westmoreland foi com o exército para a Tunísia.

Pedi que ele discutisse seu papel na Batalha do Passo de Kasserine, em 1943, e ele contou o seguinte: “Fizemos uma marcha forçada da Argélia para a Tunísia no meio do inverno. Eu fui o primeiro americano a chegar diante do general de brigada britânico sitiado que estava no comando de um PC em um porão. Ele tinha um mapa na parede e um tanque alemão estava queimando lá fora. Cheguei cerca das duas horas da manhã. Perguntei-lhe qual era a situação. Ele estava muito calmo, refletiu e disse: 'Bem, eu tenho alguns tanques restantes e um pelotão de infantaria', e foi isso. Ele disse que estava feliz em nos ver!

"Você, pessoalmente, fisicamente, já matou alguém?"

Em seguida, conversamos sobre seu papel na invasão da Sicília em 1943. “Entrei com as tropas da 9ª Divisão de Infantaria”, lembrou. “Vi muita ação lá. Levei muitos tiros. Passamos por uma nina que destruiu meu veículo, mas ele estava bem protegido por sacos de areia, então ele só explodiu. Fui até a enfermaria, onde um médico me examinou e me deu uma dose de uísque - mas [rindo baixinho] sem Purple Heart.”

"Você, pessoalmente, fisicamente, já matou alguém?", perguntei.  "Não conscientemente", foi sua resposta.


Discutimos sua travessia da Ponte Remagen em março de 1945, as batalhas posteriores na Alemanha nazista e sua visão do general George S. Patton. “Eu era chefe de gabinete da 9ª Divisão de Infantaria. Eu fui uma das primeiras pessoas a liderar a sede da divisão no meio da noite. Naquela época, tínhamos um regimento do outro lado da ponte Ludendorff e, finalmente, trouxemos toda a divisão para o lado alemão do Reno. Os alemães estavam disparando morteiros contra nós. Eu também passei pela Linha Siegfried e pela Batalha da Floresta Hurtgen, que foi um erro terrível, um dos principais erros da guerra. Apenas esmagou uma, duas, três, quatro - cerca de cinco divisões. Minha divisão foi esmagada duas vezes lá!

"Gostei de Patton", continuou ele. “Eu o conhecia quando ele era tenente-coronel. Ele visitou minha unidade no norte da África, eu o vi na Sicília e na Alemanha depois da guerra, pouco antes de ele morrer. Conheci Patton muito bem e tivemos um bom relacionamento.

Comandando o 60º Regimento de Infantaria da divisão durante a ocupação dos Aliados do terceiro Reich, Westmoreland lembrou mais tarde: “Eu tive que liberar dois comandantes de batalhão por conduta imprópria e acusar um capitão por roubar peles.”

Mas se Westmoreland fazia as coisas "segundo as regras", ele não era um homem com falta de humor. Ele relembrou uma visita do primeiro-ministro britânico Winston Churchill durante a guerra, no início de 1944. “Quando ele chegou para se dirigir às tropas reunidas, ele foi primeiro não ao estande do orador, mas atrás de um pequeno anexo. Ele reapareceu minutos depois, deliberadamente abotoando a braguilha, certificando-se de que ninguém deixasse de saber o motivo do seu atraso. As tropas adoraram.

Em meados de 1951, Westmoreland assumiu o comando da 187ª Equipe de Combate Aerotransportada, enquanto a Guerra da Coréia ainda ocorria contra os exércitos da China Vermelha e da Coréia do Norte. Quase morto por um morteiro perdido disparado pelo seu próprio lado, Westmoreland mais tarde se viu ele e seus homens sendo atacados por Chicoms. "Quando um ataque comunista chinês em pinça entre as linhas de duas unidades adjacentes, deixou minha equipe de combate defendendo o ponto crítico do ataque." Ordenado a se retirar duas vezes ou ser dispensado do comando, ele obedeceu, mas apenas sob coação e por uma ordem direta.

Pedi ao general que me desse suas impressões sobre as tropas chinesas comunistas que ele havia combatido na Coreia. Ele lembrou: “Eles eram como um rebanho de ovelhas, apenas pobres meninos camponeses. Eles não sabiam como disparar suas armas e também não tinham muito apoio. Alguém tocava uma corneta, chutava suas bundas e eles avançavam! Eles não se importavam de morrer. Eles usavam a massa de soldados contra nosso poder de fogo maciço. A carnificina foi terrível.”

O presidente Johnson com o general William Westmoreland no Vietnã do Sul em 1967
O presidente Johnson com o general William Westmoreland no Vietnã do Sul em 1967

De volta a Washington, Westmoreland foi designado para o cargo no Pentágono. Em 1958, ele estava no comando da 101ª Divisão Aerotransportada, com sede em Ft. Campbell, Kentucky. Em 1960, o Presidente Eisenhower o nomeou Superintendente de West Point.

Entre os visitantes VIP de Point durante o mandato de Westmoreland, estavam o vice-presidente Johnson, JFK, o romancista William Faulkner e o general MacArthur, que fez seu famoso discurso de "Dever, honra, país" em 1962. Preso junto com MacArthur em um elevador antigo que remonta aos seus dias como cadetes, os dois homens subiram e desceram até chegarem ao andar correto. Quando Westy atendeu a um pedido dos fotógrafos da imprensa para o velho tirar o chapéu, MacArthur respondeu, irritado: “Vou tirar o chapéu quando estiver pronto. Não preste atenção a eles!” Mais tarde, durante a revista do Corpo de Cadetes, Westmoreland lembrou, MacArthur tirou “o chapéu com um floreio e o colocou sobre o coração.”

Westmoreland continuou sobre MacArthur nesse sentido: “MacArthur era um homem bastante incomum e, é claro, havia passado muitos anos no exterior no Extremo Oriente. Conseqüentemente, ele tinha uma visão distorcida do mundo. E seu conhecimento estava praticamente confinado à guerra. Ele gostava muito de Chiang Kai-shek e achava que personificava o futuro daquela parte do mundo - o que era bastante errado. Como resultado disso, a Guerra da Coreia não foi tão bem quanto poderia ter sido.”

Westmoreland também se encontrou com o presidente Kennedy. “Eu o achei um homem bom e fascinante. Se ele tivesse terminado seu mandato, seria capaz de lidar melhor com o aspecto de relações públicas do Vietnã. Afinal, ele fez aquele magnífico discurso inaugural, no qual disse que não havia preço muito alto a pagar em defesa da liberdade. Essa era a retórica que o povo americano amava - e eles a compraram!”

A próxima missão de Westmoreland, em 1963, foi comandante do 18º Corpo Aéreo de Fort Bragg. Ele recebeu ordens no final daquele ano para ir ao Vietnã como representante do general Paul Harkins, de quem ele após assumiu o comando.


O dilema terra/ar

Em novembro de 1963, o governo Kennedy tolerou a derrubada do ditador do Vietnã do Sul, o presidente Ngo Dinh Diem. A queda de Diem, Westmoreland mais tarde sentiu, foi um fator importante na instabilidade política de Saigon e no prolongamento da guerra. Como Westmoreland observa constantemente em A Soldier Reports, a arma mais temida pelo inimigo era a força aérea dos EUA, particularmente os terríveis bombardeiros B-52 da USAF, e ainda - desde o início - o uso dessa arma foi comandada por Washington e não foi deixada para os soldados e aviadores locais, como em guerras anteriores. Assim, cada vez mais, o dilema duplo de Westmoreland era que sem ela não haveria vitória geral das tropas americanas em terra, mas derrota absoluta. Ao invés de uma entrada maciça de tropas americanas no Vietnã do Sul ao mesmo tempo, ela começou com uma escalada gradual que se acumulava, um processo aparentemente interminável que irritou o público americano e que no final provou ser ineficaz.

De acordo com o A Soldier Reports do pós-guerra, Westmoreland já estava falando em invadir os "santuários" vermelhos no vizinho Camboja - cinco anos antes de Nixon ordená-los que fossem limpos por invasão em maio de 1970.

A força aérea dos EUA também aumentou na forma de mais de 3.000 helicópteros do exército nos céus do Vietnã do Sul até o final de 1967. Nesse mesmo ano, o general do exército americano Creighton Abrams - um tanquista subordinado de Patton na Batalha do Bulge em 1944 -1945 - foi escolhido como o sucessor final de Westy. "A guerra estava indo bem", observou Westmoreland, quando, desconhecido para ele na época, o Vietnã do Norte, em julho de 1967, decidiu a Ofensiva Tet para o mês de janeiro de 1968.

32.000 mortos, 5.800 capturados

Westmoreland comentou a amplitude do ataque, mas observou também que mais de 12 dias depois o inimigo foi completamente derrotado, deixando para trás cerca de 32.000 mortos e 5.800 capturados para 1.001 americanos mortos e 2.082 soldados sul-vietnamitas e aliados mortos. "Nada remotamente parecido com uma revolta geral do povo havia ocorrido", escreveu ele em suas memórias, embora isso fosse o que os comunistas esperavam e previam. "Tudo isso resultou em uma derrota militar marcante para o inimigo no conceito de qualquer um", mas não, infelizmente, no front político dos EUA no ano das eleições presidenciais de 1968.

Durante a guerra, o maior medo de Westmoreland foi uma derrota catastrófica de suas forças pelo inimigo, à la Batalha de Dien Bien Phu contra os franceses em 1954, e ele estava determinado a não perder dessa maneira. Assim, ele decidiu permanecer firme na Batalha de Khe Sanh do pós-Tet, uma decisão pela qual o historiador de Harvard Arthur Schlesinger Jr. pediu publicamente a renúncia ou demissão de Westmoreland.

Como Schlesinger escreveu no The Washington Poston em 22 de março de 1968: “Nós ficamos porque Khe Sanh é o bastião, não da posição militar americana, mas da estratégia militar do general Westmoreland - sua guerra de atrito que foi um trágico e espetacular fracasso. (…) O Presidente Johnson gosta de se comparar com Lincoln - 'triste, mas estável' -, mas ele não tem uma qualidade Lincolniana privilegiada: isto é, a coragem de despedir generais quando eles demonstram que não sabem como vencer guerras. Lincoln passou por uma longa fila de generais antes de chegar a Grant. Não é provável que ele sofra com Westmoreland durante três meses.”

LBJ manteve Westmoreland, e o último observou, em 1976, que “Khe Sanh havia evoluído como uma das derrotas mais prejudiciais e unilaterais entre muitas que os norte-vietnamitas sofreram, e o mito do gênio militar do general Giap foi desacreditado. … Khe Sanh permanecerá na história, estou convencido, como um exemplo clássico de como derrotar uma força sitiante numericamente superior pela aplicação coordenada do poder de fogo.”


General William Childs Westmoreland
General William Childs Westmoreland

Uma promoção alcançada com emoções variadas

Em 23 de março de 1968 - oito dias após sua decisão de não concorrer à reeleição - LBJ anunciou a nomeação de Westy como chefe do Estado-Maior do Exército e, em A Soldier Reports, o general observou: “Recebi notícias da nomeação com emoções contraditórias. Eu esperava permanecer no Vietnã até o fim dos combates, mas fiquei honrado com a seleção.”

No final da guerra, Westmoreland escreveu em A Soldier Reports: “A derrota foi atribuída a vários fatores: o acordo de cessar-fogo de 1973 que legitimava a posição tática do inimigo, colocando-o em excelente posição para operações posteriores, enquanto ditava a dispersão das forças do Vietnã do Sul; total desrespeito pelos norte-vietnamitas do acordo de cessar-fogo; força esmagadora do Vietnã do Norte em homens e armas; escassez terrível nas forças militares do Vietnã do Sul de peças de reposição e munição; um mal-estar psicológico entre os vietnamitas do sul nascido do conhecimento de que a ajuda americana estava no fim enquanto os fornecedores do inimigo persistiam; falta de um planejamento detalhado por parte das autoridades vietnamitas do Sul para a mais difícil de todas as operações militares, retirada diante de um inimigo poderoso; a cautela e indecisão do Presidente Thieu, atuando como seu próprio comandante de campo do Palácio da Independência; e o pânico que se alimenta de pânico.

Em seguida, discutimos seus pensamentos sobre o controverso filme do diretor Oliver Stone, Platoon. Westmoreland chamou de “Absolutamente atroz! Dava a impressão de que assassinato, estupro e homicídio culposo - soldados matando soldados - eram comuns. O diretor, Oliver Stone, partiu com esse objetivo em mente quando fez o filme. Levei pessoas à corte marciais por homicídio culposo no Vietnã ou por conduta imprópria que contrariavam as regras promulgadas e dadas às tropas, baseadas na Convenção de Genebra. Fizemos tudo o que pudemos para evitar esse tipo de coisa.


Minha teoria é a seguinte: não preciso lhe dizer, porque você era jovem na época, mas havia outros que estavam correndo para o Canadá para evitar o serviço e fazer outras coisas, também, isso também foi bastante comum. Você também está familiarizado com a política de adiamento educacional que foi terrível. Esse tipo de filme agora é muito encorajador para as pessoas que não foram ao campo de batalha, porque tenta apoiar sua tese de que essa era uma guerra maligna e que não eram parte dela e fizeram a coisa certa. Agora parece-me, e não tenho evidências para apoiar isso, que o pessoal do entretenimento de Hollywood e os que anunciam tais filmes sejam, em geral, retirados daquele grupo de pessoas que não foram ao Vietnã. Fazer filmes sobre o Vietnã como uma guerra maligna e um lugar de atrocidades das quais eles não faziam parte, na minha opinião, tende a limpar suas consciências.”

Trabalhe pela paz, prepare-se para a guerra

Dos filmes do Rambo, ele disse: "O triste é que esses filmes absurdos e extremos também estão sendo comercializados em todo o mundo e, portanto, são o melhor tipo de propaganda antiamericana que você pode encontrar!"

Sua reação à controversa viagem da atriz americana Jane Fonda a Hanói e depois desculpas por isso foi concisa e esperada: "Ela parece ser falsa no meu livro e está em conformidade com o que considera a nova onda de opinião pública."

Quando perguntei a ele qual, de todos os cargos que ele ocupara ao longo de sua notável carreira militar de quatro décadas, ele havia gostado mais, não fiquei surpreso quando ele respondeu: “Superintendente de West Point. Você está lidando com pessoas maravilhosas e o ambiente é tão bom! É um local tão bonito e historicamente importante também. West Point é a personificação histórica da raison d'être do exército dos EUA: para deter a guerra. Para impedir a guerra, você precisa estar preparado para lutar uma guerra.”

Westmoreland trabalhou para impedir a guerra, mas ele estava preparado para lutar na guerra, e ele o fez em três delas.

Traduzido por Pacto de Varsóvia.

19 de janeiro de 2020 The National Interest

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