Por que os EUA espionaram a China com um drone durante a Guerra Fria?

O Lockheed M-21 Blackbird transportando o drone D-21

A Lockheed desenvolveu uma versão reduzida do avião espião SR-71, chamado D-21. Os EUA usaram esse drone para verificar o programa nuclear da China, mas algo deu terrivelmente errado.


Entre 1969 e 1971, o Escritório Nacional de Reconhecimento dos EUA enviou drones espiões super-rápidos sobre a China, numa tentativa abortada de espionar o programa nuclear de Pequim.

A NRO, em 21 de março de 2019, desclassificou dezenas de registros de cinco décadas documentando o desenvolvimento, a implantação e o término do sistema de drones "Tagboard".

O veículo aéreo não tripulado da Tagboard foi o drone D-21 da Lockheed. Foi um exemplo impressionante de engenharia de força bruta da metade do século.

Feito de titânio e pesando 12 toneladas, o D-21 tinha envergadura de 5,8 metros nas suas versões iniciais, era lançado do topo de uma variante especial do A-12, uma versão do SR-71 Mach 3 da CIA. Em sua essência, o A-12 era o impulsionador do drone, subindo a 80.000 pés de altitude e acelerando para Mach 3.3 antes de se separar do veículo não tripulado.

Drone D-21 com foguete adicional para lançamento de um B-52H
Drone D-21 com foguete adicional para lançamento de um B-52H

O motor ramjet do D-21 era acionado, permitindo que ele navegasse três vezes a velocidade do som por até 4.800 quilômetros. Uma câmera Hycon HR 335 de 136 quilogramas espiando através da fuselagem inferior do drone poderia capturar 5.600 exposições cobrindo uma área de 25 quilômetros de largura e 6.300 quilômetros de comprimento.

O drone seguia uma trajetória de voo pré-programada e mantinha apenas o contato de rádio intermitente com o plano de lançamento que permitia ao operador monitorar o desempenho do drone. Quando chegava ao ponto final, o D-21 lançava uma cápsula contendo seu filme exposto e se autodestruia.

O filme descia de para-quedas. O plano era para um avião de transporte JC-130 especial pegar o pára-quedas no ar. Caso contrário, um navio da Marinha poderia pescar a cápsula no oceano.


As comunidades militar e de inteligência, no final da década de 1960, esperavam que o D-21 ajudasse os Estados Unidos a espionar alvos estratégicos com mais confiabilidade do que um satélite poderia fazer naquele momento, e sem arriscar um piloto humano.

"O drone Tagboard fornece uma capacidade técnica única para atender aos requisitos nacionais para realizar operações de reconhecimento de imagens contra alvos hostis ou potencialmente hostis aos Estados Unidos", explicou o Joint Chiefs of Staff em um memorando de setembro de 1969.

"Em vista da sensibilidade política ao sobrevoo de certas áreas proibidas, como a China, pelos sistemas de coleta tripulada e às limitações técnicas e outras do atual programa de satélites, a capacidade operacional do Tagboard foi desenvolvida para coletar objetivos de interesse nacional localizados em áreas em que operações tripuladas podem provocar incidentes potencialmente embaraçosos para os Estados Unidos."


O drone espião supersônico D-21
O drone espião supersônico D-21

Mas era um sistema complexo e caro. Dois aviões de lançamento A-12 e 20 drones custavam US$ 440 milhões em dólares de 2019. Um acidente fatal durante julho de 1966 terminou abruptamente o esforço para combinar o A-12 e o D-21. O NRO adicionou um foguete ao D-21 e migrou o sistema para uma pequena frota de bombardeiros B-52H levemente modificados.

Em 1969, o D-21 estava pronto para a ação. A China havia testado sua primeira ogiva atômica em 1964. Washington estava muito interessado nas instalações nucleares de Pequim no sul da China - instalações que os satélites da época falharam adequadamente em examinar. "Noventa e três por cento das metas prioritárias do sul da China não tiveram cobertura nos dois meses anteriores", explicou o Estado-Maior Conjunto em seu memorando de setembro de 1969.

O Estado-Maior assumiu que os radares da China detectariam a aproximação de D-21. Mas os sistemas chineses de mísseis de defesa aérea SA-2 "não eram considerados uma ameaça ao drone Tagboard."


A NRO supervisionou quatro missões D-21 sobre a China. A agência caracterizou os quatro como "malsucedidos." A terceira missão foi lançada em 4 de março de 1971. Seus resultados aparentemente são representativos do sucesso de todo o programa. O drone completou sua execução de reconhecimento, mas não conseguiu ejetar com segurança sua cápsula de filme.

"O sistema de pára-quedas foi parcialmente desativado pela perda da rampa de captação de ar, o que impediu a retirada de ar pela aeronave JC-130", informou o NRO ao Departamento de Defesa. "Existe uma forte probabilidade de uma válvula com defeito impedir o resfriamento adequado do compartimento de para-quedas durante o voo do drone. A condição de superaquecimento resultante, mantida por mais de uma hora, poderia ter degradado a resistência à tração dos componentes de para-quedas."

"Embora o velame principal de pára-quedas tenha baixado a carga útil para a superfície da água, uma tentativa subsequente de captação por um navio da Marinha não teve êxito devido a erros de procedimento e a carga afundou."

O D-21 capturado e exposto no Museu Aeronáutico da China
O D-21 capturado e exposto no Museu Aeronáutico da China

A NRO tentou mais uma missão D-21 sobre a China em 20 de março, mas também terminou em fracasso. Em meados de 1971, a NRO havia decidido abandonar completamente o reconhecimento aéreo em favor de um esforço puramente de coleta de informações por satélite. "Eu me tornei cada vez mais convencido de que deveríamos concentrar nossos esforços em aprimorar nossas atividades de satélite, em vez de tentar continuar com veículos aspirados", escreveu o diretor da NRO John McLucas em um memorando de abril de 1971.

McLucas observou que novos satélites espiões estavam gastando mais tempo em órbita. Em 1971, os satélites espiões Corona, Gambit e Hexagon acumulariam 181 dias em órbita, informou McLucas. Ele projetou que os dias em órbita aumentariam para 279 em 1974.


Inseguros e inconfiáveis, os drones ​​não eram mais necessários para o reconhecimento aéreo estratégico, concluiu o NRO. Mas McLucas antecipou que os drones poderiam algum dia voltar a uma missão diferente. "Acredito que exista um papel de transporte de armas para os drones que deve ser explorado."

Os D-21 sobreviventes residem em vários museus dos EUA. A China recuperou os destroços de um D-21 auto-destruído e o colocou em exibição em Pequim.

Traduzido por Pacto de Varsóvia.

22 de janeiro de 2020 The National Interest


Postar um comentário

0 Comentários