A queda do Valkyrie: os mistérios não solucionados por trás do acidente com o XB-70

7 de junho de 2020 The Aviation Geek Club

A queda do Valkyrie: os mistérios não solucionados por trás do acidente com o XB-70

Possivelmente o piloto Joe Walker estava procurando por um B-58A se aproximando em grande altitude, enquanto seu F-104N (N813NA) inexplicavelmente se aproximou do Valkyrie e depois subiu repentinamente fazendo com que a ponta esquerda do estabilizador horizontal tocasse a ponta inclinada da asa do XB-70.

Dos muitos conceitos futuristas de aeronaves militares criados na década de 1950, o norte-americano XB-70 ainda se destaca como o mais inspirador. Com sua enorme asa branca, parcialmente dobrável, sua fuselagem impressionante semelhante a uma cobra e seu desempenho extraordinário, o XB-70 foi uma das principais realizações tecnológicas do século XX.

Um bombardeiro estratégico construído para superar qualquer avião de caça soviético, poderia atingir Mach 3 com uma carga nuclear completa - tão rápido quanto o lendário SR-71, mas com mais de três vezes o tamanho. No entanto, o papel do Valkyrie como bombardeiro nuclear foi limitado após a introdução dos ICBMs, e os cortes na defesa acabaram por levar o caro e enorme projeto a ser abandonado em meados da década de 1960.

A queda do Valkyrie: os mistérios não solucionados por trás do acidente com o XB-70

Quando os XB-70 terminaram a fase 1 do fabricante, em junho de 1966, já haviam participado do National Sonic Boom Program (NSBP). Uma série de aeronaves supersônicas quebraram a barreira do som sobre a área de Edwards, onde os sensores de solo da NASA e da USAF registraram e analisaram os efeitos. A Fase 2, também uma iniciativa da USAF/NASA, foi mais especificamente direcionada à pesquisa SST, para a qual a contribuição de uma aeronave Mach 3 era particularmente relevante. Instrumentação adicional da NASA foi instalada no AV2.

Conforme explicado por Peter E. Davies em seu livro North American XB-70 Valkyrie, com o aumento da participação da NASA, veio um novo piloto da NASA, Joe Walker, recém-formado no programa X-15. Para a USAF, o major Carl Cross (40 anos, com experiência recente no Vietnã) foi inscrito e eles começaram a substituir os pilotos originais do Valkyrie, Al White e Joe Cotton. Os dois treinaram no TB-58A e muitas horas no simulador para prepará-los em junho para os voos no XB-70. Tragicamente, o voo de familiarização do Maj. Cross no AV2 seria o último.

O voo de 8 de junho (indicativo de chamada 207) seria o primeiro de dois para o AV2 naquele dia, e os objetivos incluíam calibração da velocidade do ar e a segunda corrida sônica do NSBP. Era uma missão pouco exigente, mas ideal como uma introdução para Cross. Al White decolou às 07h15 e completou as tarefas definidas às 08h30. Houve então uma sessão adicional de fotos, solicitada pela General Electric para divulgar cinco aeronaves movidas por seus motores. A aeronave fotográfica Learjet, da General Electric, de Clay Lacy, estava à disposição para uma formação liderada pela AV2, flanqueada à esquerda pelo comandante Jerome Skyrud e EJ Black em um F-4B Phantom II da Marinha dos EUA baseado na NAS Point Mugu e um T-38A Talon pilotado pelo capitão Peter Hoag, com Joe Cotton no assento traseiro. Do lado direito do Valkyrie estava um caça F-104N da NASA com Joe Walker a bordo e um YF-5A pilotado por John Fritz.

A queda do Valkyrie: os mistérios não solucionados por trás do acidente com o XB-70

O grupo manteve um padrão de voo a 25.000 pés atravessando algumas nuvens cumulus por 30 minutos a 480 km/h. Foi uma chance para o Maj. Cross dar uma volta para experimentar os controles do XB-70. A formação teve que fechar várias vezes para se adequar aos operadores de câmera e manter a posição por mais 15 minutos, quando uma aeronave da USAF F-104D também se juntou. No circuito final, três minutos antes da partida do Learjet, as equipes foram informadas da aproximação de um B-58A em altitude maior e todos os pilotos, exceto Walker, relataram que o haviam visto. Possivelmente Walker estava procurando por ele enquanto seu F-104N (N813NA) inexplicavelmente se aproximou perto do Valkyrie e depois subiu repentinamente, de modo que a ponta esquerda de seu estabilizador horizontal tocou a ponta inclinada da asa do XB-70.

O Starfighter provavelmente estava ainda mais desestabilizado ao entrar no vórtice da ponta da asa do XB-70. Invertido, atravessou a fuselagem traseira do XB-70, arrancando o estabilizador vertical direito e a maioria do esquerdo, antes de explodir em chamas com a perda de um dos pilotos de teste mais hábeis e experientes do mundo. O caça foi cortado pela metade atrás da cabine pelo estabilizador vertical do Valkyrie e a seção dianteira bateu na asa esquerda, causando graves danos à superfície superior. Em alguns segundos, White descobriu que as chamadas de "meio do ar, meio do ar!" que ele estava ouvindo, na verdade, eram para a extremidade traseira de sua própria aeronave, já que ninguém havia lhe contado diretamente o que havia acontecido. Cotton no T-38A, referiu como "dois verticais… arrancados, esquerdo e direito" e White sabia que o dele era o único avião de duas caudas no grupo.

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O Valkyrie danificado continuou a voar normalmente por 16 segundos e então começou um leve movimento de rolagem. White tentou corrigi-lo, mas sem estabilizadores verticais, isso aumentou a instabilidade e a enorme aeronave começou a girar rapidamente para a direita e depois caiu incontrolável em parafuso, espalhando combustível de sua asa danificada. Cotton viu uma grande parte da asa esquerda se separar quando o AV2 entrou em parafuso chato.

White estava encapsulado, mas seu braço direito ficou preso entre a porta superior da cápsula e a maçaneta de resgate quando as portas se fecharam. Ejetar naquele momento cortaria seu cotovelo projetado para fora da moldura da escotilha acima de sua cabeça. Com as portas parcialmente abertas, o interfone ficou inoperante, de modo que ele não pôde ajudar Cross ou falar com ele, embora pudesse "ver o capacete, balançando ao redor. Não havia nada que eu pudesse fazer para ajudar Carl." Possivelmente ele foi ferido e ficou inconsciente durante o momento do início do parafuso. O assento de Cross não estava retraído em sua cápsula. O encapsulamento balístico (automático) foi acionado, mas as forças para a frente que atuavam no Valkyrie em parafuso eram grandes demais para que o retrator puxasse o banco para trás e iniciasse o sistema de ejeção. Ele tornou-se inoperante devido à carga excessiva.

Al White conseguiu soltar o braço depois de agonizantes 80 segundos de esforço e ejetado com as portas da cápsula ainda parcialmente abertas. O para-quedas abriu-se imediatamente, inclinando-o para a frente, e ele viu os destroços de sua aeronave passarem embaixo dele, caindo quase na mesma velocidade. Ele fechou a porta da cápsula completamente para impedir sua situação vertiginosa e tentou inflar a bolsa de amortecimento sob a cápsula. Ela não havia sido concluída porque as portas ficaram parcialmente abertas durante a ejeção, cobrindo a bolsa, e White não conseguiu localizar a alavanca de acionamento manual.

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Cerca de dois minutos após a colisão inicial, o XB-70 atingiu o chão perto de Barstow, Califórnia, com um impacto que White pode ouvir claramente. Sua cápsula se afastou da pira em chamas e atingiu o chão com um impacto considerável momentos depois, de modo que sua dispersão foi parcialmente arrancada de suas montagens pela força de 44g. Seus calcanhares fizeram marcas no piso da cápsula. White livrou -se por uma brecha de 45 cm nas portas da cápsula, apesar dos ferimentos nos braços e nas costas, enrolou-se em seu para-quedas para aliviar o frio em seu estado de choque e aguardou o resgate.

Don Mallick, que mais tarde pilotaria o XB-70, acabara de voltar de um voo de verificação do tempo no F-104N NASA 812 quando notou duas colunas de fumaça preta a leste de Edwards. Quando lhe disseram as más notícias, ele e o cirurgião de voo, Dr. Jim Roman, decolaram em um helicóptero Bell 47G para investigar. Ao chegarem ao local do acidente, viram: “A aeronave, outrora orgulhosa, estava caída no chão como se tivesse virado 'panqueca'. Estava achatada no deserto, sua superfície anteriormente branca estava carbonizada de cinza e preto. A maior parte do combustível havia queimado e as grandes colunas de fumaça preta haviam desaparecido, substituídas por finas tiras de fumaça branca. A estrutura de aço inoxidável estava achatada e quebrada. Os seis bocais redondos do motor agora tinham formato oval, mas era surpreendente quanto da estrutura havia sobrevivido ao incêndio.” O piloto de testes George Marrett, circulando o local em um rádio comunicador T-38A, viu que algumas partes ainda estavam queimando intensamente.

A queda do Valkyrie: os mistérios não solucionados por trás do acidente com o XB-70

Mallick descobriu que os restos mortais de Carl Cross ainda estavam no interior dos destroços, mas Al White estava vivo com ferimentos graves. Mallick e o Dr. Roman partiram em busca do F-104N acidentado e logo encontraram outro destroço achatado e destruído a 35 quilômetros de distância. "O seu núcleo brilhava com um branco intenso como magnésio em chamas." A alguma distância, descobriram a seção do nariz com o corpo de Joe Walker ainda preso ao assento, e ficou claro que ele havia sido morto durante a primeira colisão no ar. Deixando o resto do resgate para uma equipe da USAF, eles usaram o helicóptero para perseguir um helicóptero da imprensa bisbilhotando ilegalmente e voltaram para Edwards, espantados com o fato de que tal desastre pudesse ter acontecido com o Valkyrie e sua escolta.

A cápsula do Maj. Cross estava muito danificada para produzir conclusões definitivas sobre sua falta de sucesso, embora isso mostrasse que ele havia puxado uma das alças de ejeção. A falta de um microfone ativo operacional entre as cápsulas impediu que os investigadores descobrissem o que ele poderia ter dito a White, ou qualquer conselho que ele pudesse ter recebido do piloto, enquanto tentava encapsular. Possivelmente, um assento de ejeção convencional teria funcionado melhor nas circunstâncias.

Mallick voltou ao local várias vezes para coletar destroços para o conselho de inquérito oficial, enquanto seus membros examinavam as muitas imagens fotográficas da colisão. Entre os fragmentos que encontraram, estava a importante seção do estabilizador do F-104N. O exame revelou a marca impressa da luz de formação da ponta da asa do XB-70. Os cálculos mostraram que a menos de dois metros da ponta da asa, a potência da turbulência do vórtice de ar que ele criou seria igual ao efeito do controle máximo de rotação nas pequenas asas do F-104N, tornando a colisão inevitável. O motivo da proximidade perigosa de Walker com a ponta da asa permaneceu insolúvel e as teorias abundaram, mesmo no inquérito oficial, incluindo várias de que ele estaria distraído por outras aeronaves perto da formação ou que ele não percebeu a leve deriva de seu caça em direção ao Valkyrie. Possivelmente ele estava se concentrando na fuselagem do Valkyrie para manter a formação e não pode ver a ponta da asa. O desastre entrou para a longa lista de mistérios não resolvidos da história da aviação.

A queda do Valkyrie: os mistérios não solucionados por trás do acidente com o XB-70

Havia recriminações inevitáveis contra a ideia de permitir uma sessão de publicidade de formação tão estreita, solicitada por John Fritz e aprovada por Joe Cotton e seus superiores imediatos, embora a permissão da autoridade superior não fosse solicitada. O coronel Albert Cate, chefe de Cotton, foi culpado e demitido e dois outros oficiais foram repreendidos. A perda do AV2 e dos pilotos foi claramente um golpe terrível para o programa. Além da perda financeira (mais de US$ 230 milhões apenas com as duas aeronaves), todo o ônus da pesquisa contínua teve que ser suportado pelo AV1 até seu vôo final em fevereiro de 1969.

O North American XB-70 Valkyrie é publicado pela Osprey Publishing e está disponível para encomenda aqui.

Traduzido por Pacto de Varsóvia.

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