Por que o VM-T Atlant foi um avião tão espetacular?

25 de fevereiro de 2020 Popular Mechanics

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Em 6 de janeiro de 1982 , uma fera bizarra apareceu na pista do centro secreto soviético de pesquisas de voo em Zhukovsky, 40 quilômetros a sudeste de Moscou.

À primeira vista, este avião desconcertante parecia um dirigível gigante com uma aeronave delgada de asas enflechadas presa à barriga. Mas, surpreendentemente, era o contrário. A aeronave, eventualmente conhecida como VM-T Atlant, içou um contêiner de carga cheio de equipamentos soviéticos secretos.

O nome era apropriado. Em russo, "Atlant" significa "Atlas" e parecia que esse bombardeiro reformado da Guerra Fria carregava nas costas os sonhos espaciais de toda a União Soviética.

Grande foguete, grande problema

Ônibus espacial soviético buran com o foguete de transporte de energia na plataforma de lançamento em baikonur no Cazaquistão, URSS, 1988.
Ônibus espacial soviético Buran com o foguete de transporte Energia na plataforma de lançamento de  Baikonur no Cazaquistão, URSS, 1988.

Seis anos antes, em 1976, a URSS iniciou o desenvolvimento do orbitador reutilizável Buran e do super foguete Energia, equivalentes soviéticos ao ônibus espacial dos EUA e ao foguete sólido, respectivamente. Mas a URSS tinha uma desvantagem distinta em comparação à América: a geografia. Sem a costa invejável dos EUA, os engenheiros perceberam que o tamanho monumental do foguete e do ônibus espacial significava que não podiam usar as ferrovias do país para transportar peças de foguetes. Esse era o método tradicional de entrega de componentes de foguetes do coração industrial do país para a plataforma de lançamento remota no Cazaquistão, mas o tamanho gigantesco do Energia e do Buran significava que isso era praticamente impossível.

Um helicóptero Mi-26 levanta um avião Tu-134, 2009.
Um helicóptero Mi-26 levanta um avião Tu-134, 2009.

Moscou considerou construir o foguete ao lado do local de lançamento (como foi feito com o malfadado foguete lunar N1), mas desistiu da ideia porque transferir um exército de trabalhadores para o semi-deserto - a milhares de quilômetros do centro habitado mais próximo - custaria muito. Em vez disso, os soviéticos consideraram todos os meios de transporte possíveis, incluindo uma rodovia de grandes dimensões, uma ferrovia em escala reduzida ou até um hidroavião gigante com uma massa de decolagem de 3.500 toneladas.

Opções realistas foram rapidamente reduzidas ao transporte aéreo, mas nenhuma aeronave soviética existente tinha capacidade quase suficiente para transportar uma carga útil tão grande. O novíssimo helicóptero Mi-26 podia levantar até 26 toneladas e parecia promissor o suficiente para iniciar uma série de testes de voo para provar que uma dupla, trio ou mesmo um quarteto de helicópteros, voando em formação, poderia levantar e transportar a carga necessária. Mas, durante um dos ensaios, uma leve turbulência causou oscilações de pêndulo ameaçadoras da carga simulada, forçando os pilotos aterrorizados a despejar a carga útil.

Com os helicópteros fora de cena e várias aeronaves de asa fixa descartadas como pequenas demais, Moscou decidiu construir um avião de transporte personalizado o suficiente para transportar o foguete e o orbitador. O mundialmente famoso avião de transporte An-225 Mriya de hoje apareceu na prancheta, que, como o nome sugere, pode transportar até 225 toneladas de carga (um orbitador Buran totalmente carregado pesava pouco mais de 100 toneladas). Os engenheiros da Antonov Design Bureau chegaram a considerar uma aeronave maior, chamada Gerakl (Hércules), que poderia servir de plataforma de lançamento para um grande avião espacial. Mas o avião nunca se materializou.

Embora o Mriya parecesse ser a melhor aposta dos soviéticos, seu desenvolvimento estava bem atrás do Buran e do Energia, por isso os engenheiros procuraram uma solução provisória.

Uma alternativa inacreditável

Myasishchev VM-T Atlant
Myasishchev VM-T Atlant

Na década de 1950, a Myasishchev Design Bureau construiu um dos primeiros métodos para a URSS entregar o apocalipse nuclear na América do Norte. O bombardeiro estratégico 3M resultante era uma aeronave de quatro motores e asas enflechadas. A aeronave era movida por motores turbojatos VD-7, mas sua característica mais marcante era o trem de pouso "tipo bicicleta", centrado sob uma fuselagem, com pequenas rodas auxiliares nas pontas das asas.

Mas quando a aeronave apareceu em pleno metal, o bombardeiro 3M ficou aquém do alcance necessário para bombardear os EUA, e a ascensão do míssil balístico intercontinental diminuiu ainda mais o objetivo projetado. Durante as décadas de 1960 e 1970, a aeronave 3M ganhou uma reputação bem variada na força aérea soviética devido a numerosos e mortais acidentes de voo.

O VM-T Atlant tinha quatro configurações - OGT, 1GT, 2GT, 3GT - organizadas da maioria ao menor peso. Essa configuração, 1GT, pesava 31,5 toneladas e carregava o tanque de hidrogênio líquido.
O VM-T Atlant tinha quatro configurações - OGT, 1GT, 2GT, 3GT - organizadas da maioria ao menor peso. Essa configuração, 1GT, pesava 31,5 toneladas e carregava o tanque de hidrogênio líquido.

Sem o programa espacial soviético e seu ônibus espacial Buran, o bombardeiro 3M teria desfrutado de uma aposentadoria tranquila. Por causa de seu registro de serviço variado, a ideia de converter aviões antigos 3M em uma versão de transporte, apelidada de 3M-T, teve sua cota de céticos. Mas o pai do 3M, Vladimir Myasishchev, continuou e começou a trabalhar em 1977 para construir cinco versões da aeronave para diferentes componentes do sistema Energia-Buran.

RussianSpaceWeb.com

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A fuselagem do bombardeiro foi esticada pora quase 5 metros para acomodar sua carga, sua cauda única foi substituída por estabilizadores verticais duplos para melhor estabilidade de voo em velocidade mais baixa, e motores mais potentes (VD-7MD) incluíram um pós-combustor para propulsão extra durante a decolagem. Ainda assim, o 3M-T não podia carregar o orbitador Buran totalmente montado ou o estágio principal do foguete Energia. Mas poderia levantar suas principais peças - que não excederiam 50 toneladas - que poderiam ser montadas no Cosmódromo de Baikonur.

O transportador aéreo improvisado teria uma das aparências mais chocantes da história da aviação. O tanque de combustível de hidrogênio do foguete Energia, juntamente com suas coberturas aerodinâmicas, tinha 45 metros de comprimento e 8 metros de diâmetro. O diâmetro da fuselagem do 3M estava próximo de 3 metros. Quando a aeronave começou a transportar suas cargas enormes para Baikonur em 1984, ficou informalmente conhecida como "летающая бочка", o "barril voador".

Finalizando o trabalho

O foguete Buran é instalado usando um dispositivo de acoplamento. A NASA usou um dispositivo semelhante para carregar o ônibus espacial no topo de um Boeing 747.
O foguete Buran é instalado usando um dispositivo de acoplamento. A NASA usou um dispositivo semelhante para carregar o ônibus espacial no topo de um Boeing 747.

Além da dificuldade de controlar a estrutura incomum no ar, os pilotos do 3M-T tiveram que monitorar cuidadosamente a pressão interna dentro dos tanques do próprio foguete Energia. A perda de pressão no interior cavernoso do contâiner poderia impossibilitar a descida da aeronave. Isso ocorre porque a pressão crescente da atmosfera em altitude mais baixa poderia colapsar toda a estrutura, provavelmente causando um acidente catastrófico. Para piorar a situação, a versão de transporte do 3M não estava imune aos problemas técnicos que haviam dado a má reputação ao seu antecessor militar.

Durante um teste de voo em 1983, o 3M carregando a maquete do orbitador de Buran derrapou na pista e ficou presa na lama. A operação de recuperação aparentemente foi longa o suficiente para que os satélites espiões americanos capturassem imagens do veículo secreto e as representações artísticas do incidente chegaram à imprensa ocidental.

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Durante outro voo em 1988 - desta vez com um orbitador Buran funcional - dois motores na asa esquerda do 3M-T foram desligados devido a um vazamento de combustível. Felizmente, a aeronave já estava em sua aproximação final e o piloto pousou com segurança na pista sob a força de apenas dois motores em funcionamento.

No geral, o 3M-T fez mais de 150 voos de traslado, entregando componentes para Baikonur a partir da fábrica de foguetes na cidade de Kuibyshev (atual Samara) e do aeroporto de Ramenskoye, perto de Zhukovsky, para pegar o ônibus Buran (que na verdade foi construído na Fábrica Mecânica de Tushino e transportado para Zhukovsky-Ramenskoye por barcaça).

Em dezembro de 1988, o muito maior An-225 Mriya finalmente chegou e o 3M-T foi rapidamente aposentado. Mas todo o programa Energia-Buran logo seguiria o exemplo, interrompido nos dias finais da União Soviética.

Anatoly Zak

Anatoly Zak

Anatoly Zak

Aleksandr Markin

Anatoly Zak

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Como muitas empresas aeroespaciais russas que lutaram para sobreviver à transição econômica pós-soviética, os criadores do 3M-T tentaram encontrar clientes estrangeiros para sua máquina notável, incluindo uma proposta para a Agência Espacial Européia de usá-la como transportadora para o mini-orbitador Hermes. Mas o avião espacial europeu nunca chegou à plataforma de lançamento e todas as outras ideias para usar o 3M-T não deram em nada.

Antes de ser exibida em público pela primeira vez no início dos anos 90, a designação altamente classificada da 3M-T mudou seu nome para VM-T Atlant, onde "VM" correspondia às iniciais de Vladimir Myasishchev.


Em 2013, uma das três aeronaves VM-T existentes fez uma aparição pública rara em sua pista local de Ramenskoye, perto de Zhukovsky, que sediou o Moscow Air and Space Show. Com uma mistura de pavor e tristeza, vi a aeronave VM-T decadente e inoperável na pista, ainda carregando o equipamento do foguete Energia nas costas.

Ambos estavam destinados a nunca mais voar.

Traduzido por Pacto de Varsóvia.

Wikimedia Commons

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